订阅制,是指每隔一段时间就支付给开发者一定的费用,以换取软件在这段时间内的使用权限。

订阅制最开始还只是小范围专业软件和部分网络服务所采用的商业模式,但是从 2016 年 App Store 改版的推波助澜,再到这两年订阅制的全面爆发,我们所有人都一起经历了这场软件付费模式的改革。

站在 2019 年底这个时间点下,我认为有必要重新审视一下这种商业模式,再次讨论订阅制出现的原因、引发的争论,以及人们对于订阅制观念的改变。

订阅制为什么会出现

在互联网还不发达的年代,软件是以光盘形式出售的。用户购买后,通过光盘里附赠的激活码激活软件。在这种模式下,买过的软件可以一直使用,如果想要获得新功能,则需要购买新版光盘,因此开发者一般会选择较长的周期来打磨和推出新版。

互联网发展起来后,就变成了我们现在熟悉的网络下载,有的是通过邮件获取激活码,有的则是通过 App Store 这类软件商店对应的账号来验证。在这种模式下,升级软件变得简单许多,出于维护老用户体验的原因,开发者一般会选择将小功能和 bug 修复作为免费升级推送,而大功能则留到新版软件中作为付费升级。「买断 + 大版本付费升级」也基本成为了软件付费模式的主流。

不过,这种模式有两个问题:

  1. 收入不稳定。买断制的软件往往只能在发布初期获得一笔可观的收入,随后很快就会陷入销量波谷 1 。只能不断依靠市场推广、新功能推出、大版本更新等行为,再获得新的收入上涨。
  2. 如果软件有持续性支出,容易出现入不敷出的情况。比如软件本身有用于储存、同步、处理数据等作用的服务器成本;如果不是独立开发者的话,还会有开发团队工资成本。这些支出都是持续性的,而且会随着用户量的增长不断增加,如果收入不够稳定持续的话,反而会让支出拖垮。

因此,订阅制逐渐出现,并很好地解决了前面这两个问题。开发者每隔一段时间就能获得一笔稳定的收入,而且这份收入是可持续的(有的用户会按季度、年订阅)。在这样的状态下,开发团队可以减少风险,快速调整开发状态和进度。

围绕订阅制的争论

不过,随着采用订阅制的软件越来越多,订阅制这项模式本身也引来了一些争论。主要体现在这三个方面: